"circuit"には§112(f)が適用されない:Linear Technology Corp. v. Impala Linear, 379 F.3d 1311 (Fed. Cir. 2004)

翻訳者が日本語特許クレームを米国出願用に英訳する際、依頼主から、「~部」を"circuit"(あるいは"circuitry")とするよう指示されることがあります。この指示の根拠となっているのは、Linear Technology Corp. v. Impala Linear, 379 F.3d 1311 (Fed. Cir. 2004)という事例です(以下、Linear Technology)。

Linear Technologyは、米国特許クレームにおける"circuit"が構造物(structure)がどうかが争われた事例です。"circuit"が構造物でない場合(構造物と呼べるほど明確でない場合)、35 U.S.C.§112(f)(ミーンズ・プラス・ファンクションとしての解釈)が適用され、"circuit"は実施形態に記載の対応要素に限定されることになります。一方、"circuit"が構造物の場合、§112(f)は適用されないことになります。


1. A circuit for controlling a switching voltage regulator . . . the control circuit comprising:
  a first circuit for monitoring a signal from the output terminal to generate a first feedback signal;
  a second circuit for generating a first control signal during a first state of circuit operation, the first control signal being responsive to the first feedback signal to vary the duty cycle of the switching transistors to maintain the output terminal at the regulated voltage; and
  a third circuit for generating a second control signal during a second state of circuit operation to cause both switching transistors to be simultaneously OFF for a period of time if a sensed condition of the regulator indicates that the current supplied to the load falls below a threshold. . . . (emphasis added)

このクレームに記載されている"circuit"について、米国知財高裁は、"circuit"は構造物であり、35 U.S.C.§112¶6(§112(f))は適用されないと判断しています。

米国知財高裁は、§112¶6が適用されるための原則として、クレームに"means"という表現が含まれている必要があり(CCS Fitness, Inc. v. Brunswick Corp., 288 F.3d 1359, 1369 (Fed. Cir. 2002))、この原則を覆すためには("means"がなくても§112¶6を適用させるためには)、明確な構造物が開示されていないことを証明する必要があるところ(Watts v. XL Sys., Inc., 232 F.3d 877, 880 (Fed. Cir. 2000))、今回このような証明はなされていないと米国知財高裁は述べています。


The Dictionary of Computing 75 (4th ed. 1996) defines "circuit" as "the combination of a number of electrical devices and conductors that, when interconnected to form a conducting path, fulfill some desired function." See Rudolf F. Graf, Modern Dictionary of Electronics 116 (7th ed. 1999) (defining "circuit" as "[t]he interconnection of a number of devices in one or more closed paths to perform a desired electrical or electronic function").

以上の理由から、"circuit"は構造物であるため§112(f)が適用されないと結論付けられています。このLinear Technologyをもとに、"circuit"=構造物=「Not §112(f)」が一般的な認識になっています。そして、「Not §112(f)」を目的として、前述のように「~部」に対して"circuit"が使われることがあります。


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